Edward Teller - Histoire

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Edouard Teller

1908-2003

Physicien

Edward Teller est né à Budapest en Hongrie le 15 janvier 1908.

Il a suivi une formation de chimiste et de physicien à l'Université de Leipzig, obtenant un doctorat en 1930. Lorsque les nazis sont arrivés au pouvoir en Allemagne, Teller est parti pour les États-Unis, où il a travaillé sur le projet Manhattan développant la bombe atomique. Son propre intérêt, cependant, était le développement de la bombe à hydrogène, et il est largement considéré comme le père de la bombe H.

Après la Seconde Guerre mondiale, Teller a adopté la position intransigeante selon laquelle la suprématie nucléaire américaine était essentielle pour limiter les intentions d'armement soviétiques. Teller était opposé à la ratification du Traité d'interdiction des essais nucléaires au motif qu'il serait difficile de contrôler l'accord et qu'il limitait le développement ultérieur de missiles antibalistiques dans lesquels il pensait que les Soviétiques avaient déjà l'avantage. Teller est resté actif à la fois en tant que chercheur et scientifique public jusqu'à peu de temps avant sa mort à l'âge de 95 ans.


Edouard Teller

Edward Teller (1908-2003) était un physicien théoricien américain d'origine hongroise. Il est considéré comme l'un des pères de la bombe à hydrogène.

Teller, avec Leo Szilard et Eugene Wigner, a aidé à exhorter le président Roosevelt à développer un programme de bombe atomique aux États-Unis. Teller a rejoint le laboratoire de Los Alamos en 1943 en tant que chef de groupe dans la division de physique théorique. Teller s'est intéressé à la possibilité de développer une bombe à hydrogène après qu'Enrico Fermi a suggéré qu'une arme basée sur la fission nucléaire pourrait être utilisée pour déclencher une réaction de fusion nucléaire encore plus importante. Teller a continué à pousser ses idées pour une arme à fusion tout au long du projet malgré le scepticisme des physiciens quant au fait qu'un tel appareil pourrait jamais fonctionner.

Lorsque Hans Bethe a été choisi comme directeur de la division théorique, Teller est devenu frustré et a refusé de s'engager dans des calculs pour le mécanisme d'implosion de la bombe à fission. Cela a provoqué des tensions avec d'autres physiciens à Los Alamos, car des scientifiques supplémentaires ont dû être employés pour faire ce travail, y compris Klaus Fuchs, qui s'est révélé plus tard être un espion soviétique.

Teller était l'un des rares scientifiques à observer (avec une protection oculaire) la détonation du Gadget lors du Trinity Test en juillet 1945, plutôt que de suivre les ordres de s'allonger sur le sol avec le dos tourné.

En 1954, Teller a témoigné contre J. Robert Oppenheimer lors de son audience d'habilitation de sécurité. Il était un partisan majeur de l'enquête sur les utilisations non militaires des explosifs nucléaires et se rendait souvent en Israël en tant que principal conseiller sur les questions nucléaires.

Contributions scientifiques

Edward Teller est souvent appelé le « père de la bombe à hydrogène ». Après que l'Union soviétique eut fait exploser sa première bombe atomique en 1949, Teller s'efforça de convaincre le président Truman de développer un programme accéléré pour la bombe à hydrogène, qu'il croyait réalisable. En 1950, Truman a approuvé le programme de bombe à hydrogène et Teller est retourné à Los Alamos plus tard cette année-là pour commencer à travailler sur un design.

Teller a collaboré avec le mathématicien polonais Stanislaw Ulam et a proposé la première conception fonctionnelle d'un dispositif thermonucléaire en 1951. Un an plus tard, les États-Unis ont testé le tout premier dispositif thermonucléaire sur l'atoll d'Eniwetok dans le Pacifique Sud. Le Mike Shot, comme on l'appelait, a produit 10 mégatonnes de TNT et était environ 1000 fois plus gros que la bombe larguée sur Hiroshima sept ans plus tôt. La conception, connue sous le nom de conception Teller-Ulam, reste toujours classée.


À l'occasion de son 100e anniversaire en 1959, Edward Teller a mis en garde l'industrie pétrolière contre le réchauffement climatique

C'était une journée typique de novembre à New York. L'année : 1959. Robert Dunlop, 50 ans et photographié plus tard comme rasé de près, les cheveux soigneusement séparés, son visage sérieux portant des lunettes à monture d'écaille, est passé sous les colonnes ioniennes de l'emblématique Low Library de l'Université de Columbia. Il était l'invité d'honneur d'une grande occasion : le centenaire de l'industrie pétrolière américaine.

Plus de 300 représentants du gouvernement, économistes, historiens, scientifiques et dirigeants de l'industrie étaient présents pour le L'énergie et l'homme symposium – organisé par l'American Petroleum Institute et la Columbia Graduate School of Business – et Dunlop devait s'adresser à l'ensemble de la congrégation sur le « premier moteur » du siècle dernier – l'énergie – et sa principale source : le pétrole. En tant que président de la Sun Oil Company, il connaissait bien l'entreprise, et en tant que directeur général de l'American Petroleum Institute - la plus grande et la plus ancienne association professionnelle de l'industrie au pays de l'Oncle Sam - il était chargé de représenter les intérêts de tous ces nombreux pétroliers. réunis autour de lui.

Quatre autres ont rejoint Dunlop sur le podium ce jour-là, dont l'un avait fait le voyage depuis la Californie – et la Hongrie avant cela. Le physicien des armes nucléaires Edward Teller avait, en 1959, été mis au ban de la communauté scientifique pour avoir trahi son collègue J. Robert Oppenheimer, mais il a conservé l'étreinte de l'industrie et du gouvernement. La tâche de Teller ce 4 novembre était de s'adresser à la foule sur les « modèles énergétiques du futur », et ses paroles portaient un avertissement inattendu :

Mesdames et messieurs, je dois vous parler de l'énergie du futur. Je commencerai par vous dire pourquoi je pense qu'il faut compléter les ressources énergétiques du passé. Tout d'abord, ces ressources énergétiques vont s'épuiser car nous utilisons de plus en plus de combustibles fossiles. [. ] Mais je voudrais [. ] tiens à mentionner une autre raison pour laquelle nous devons probablement rechercher des approvisionnements supplémentaires en carburant. Et c'est là, étrangement, la question de la contamination de l'atmosphère. [. ] Chaque fois que vous brûlez du carburant conventionnel, vous créez du dioxyde de carbone. [. ] Le dioxyde de carbone est invisible, il est transparent, vous ne pouvez pas le sentir, il n'est pas dangereux pour la santé, alors pourquoi s'en soucier ?

Le dioxyde de carbone a une propriété étrange. Il transmet la lumière visible mais il absorbe le rayonnement infrarouge qui est émis par la terre. Sa présence dans l'atmosphère provoque un effet de serre [. ] Il a été calculé qu'une élévation de température correspondant à une augmentation de 10 pour cent du dioxyde de carbone serait suffisante pour faire fondre la calotte glaciaire et submerger New York. Toutes les villes côtières seraient couvertes, et comme un pourcentage considérable de la race humaine vit dans les régions côtières, je pense que cette contamination chimique est plus grave que la plupart des gens ont tendance à le croire.

Comment, précisément, M. Dunlop et le reste du public ont réagi est inconnu, mais il est difficile d'imaginer que ce soit une bonne nouvelle. Après son discours, Teller a été invité à « résumer brièvement le danger d'une augmentation de la teneur en dioxyde de carbone dans l'atmosphère au cours de ce siècle ». Le physicien, comme s'il envisageait un problème d'estimation numérique, répondit :

À l'heure actuelle, le dioxyde de carbone dans l'atmosphère a augmenté de 2 % par rapport à la normale. En 1970, ce sera peut-être 4 %, en 1980, 8 %, en 1990, 16 % [environ 360 parties par million, selon la comptabilité de Teller], si nous poursuivons notre augmentation exponentielle de l'utilisation de carburants purement conventionnels. À ce moment-là, il y aura un obstacle supplémentaire sérieux pour le rayonnement quittant la terre. Notre planète va se réchauffer un peu. Il est difficile de dire si ce sera 2 degrés Fahrenheit ou seulement un ou 5.

Mais lorsque la température augmente de quelques degrés sur l'ensemble du globe, il est possible que les calottes glaciaires commencent à fondre et que le niveau des océans commence à monter. Eh bien, je ne sais pas s'ils couvriront l'Empire State Building ou non, mais n'importe qui peut le calculer en regardant la carte et en notant que les calottes glaciaires au-dessus du Groenland et de l'Antarctique ont peut-être cinq mille pieds d'épaisseur.

Et ainsi, lors de sa fête de centième anniversaire, le pétrole américain a été averti de son potentiel de destruction de civilisation.

Comment l'industrie pétrolière a-t-elle réagi? Huit ans plus tard, par une froide et claire journée de mars, Robert Dunlop arpentait les couloirs du Congrès américain. L'embargo pétrolier de 1967 était dans quelques semaines et le Sénat étudiait le potentiel des véhicules électriques. Dunlop, témoignant maintenant en tant que président du conseil d'administration de l'American Petroleum Institute, a posé la question « la voiture de demain : électrique ou à essence ? » Sa réponse préférée était la dernière :

Nous, dans l'industrie pétrolière, sommes convaincus qu'au moment où une voiture électrique pratique pourra être produite en série et commercialisée, elle ne bénéficiera d'aucun avantage significatif du point de vue de la pollution de l'air. Les émissions des moteurs à combustion interne seront depuis longtemps maîtrisées.

Dunlop a poursuivi en décrivant les progrès réalisés dans le contrôle des émissions de monoxyde de carbone, d'oxyde nitreux et d'hydrocarbures provenant des automobiles. Absent de sa liste ? Le polluant dont il avait été prévenu des années auparavant : le dioxyde de carbone.

On peut supposer que le gaz inodore est simplement passé sous le nez de Robert Dunlop inaperçu. Mais moins d'un an plus tard, l'American Petroleum Institute a discrètement reçu un rapport sur la pollution de l'air qu'il avait commandé au Stanford Research Institute, et son avertissement sur le dioxyde de carbone était direct :

Il est presque certain que des changements de température importants se produiront d'ici l'an 2000, et ceux-ci pourraient entraîner des changements climatiques. [. ] il ne fait aucun doute que les dommages potentiels à notre environnement pourraient être graves. [. ] polluants que l'on ignore généralement car ils ont peu d'effet local, le CO2 et les particules submicroniques, peuvent être à l'origine de graves changements environnementaux à l'échelle mondiale.

Ainsi, en 1968, le pétrole américain tenait entre ses mains un autre avis sur les effets secondaires de ses produits sur le monde, affirmant que le réchauffement climatique n'était pas seulement une cause de recherche et d'inquiétude, mais une réalité nécessitant des mesures correctives : « Les études passées et présentes de CO2 sont détaillés », a conseillé le Stanford Research Institute. «Ce qui manque, cependant, c'est [. ] travaillent vers des systèmes dans lesquels le CO2 les émissions seraient maîtrisées.

Cette histoire ancienne met en lumière la prise de conscience de longue date de l'industrie pétrolière américaine du réchauffement planétaire causé par ses produits. L'avertissement de Teller, révélé dans la documentation que j'ai trouvée lors de la recherche d'archives, est une autre brique dans un mur croissant de preuves.

Dans les derniers jours de ces années 1950 optimistes, Robert Dunlop a peut-être été l'un des premiers pétroliers à être averti de la tragédie qui se profile maintenant devant nous. Au moment où il a quitté ce monde en 1995, l'American Petroleum Institute qu'il dirigeait autrefois niait la science du climat dont il avait été informé des décennies auparavant, attaquait le Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat et luttait contre les politiques climatiques partout où elles se posaient.

C'est une histoire de choix faits, de chemins non empruntés et de la disgrâce de l'une des plus grandes entreprises – le pétrole, le « premier moteur » – à avoir jamais foulé la terre. Reste à savoir s'il s'agit aussi d'une histoire de rédemption, même partielle.

La prise de conscience du pétrole américain du réchauffement climatique - et sa conspiration du silence, de la tromperie et de l'obstruction - va plus loin que n'importe quelle entreprise. Il s'étend au-delà (mais inclut) ExxonMobil. L'industrie est profondément impliquée dans l'histoire de son plus grand représentant, l'American Petroleum Institute.

Il est maintenant trop tard pour arrêter un grand nombre de changements dans le climat de notre planète et sa charge mondiale de maladies, de destruction et de mort. Mais nous pouvons lutter pour arrêter le changement climatique le plus rapidement possible, et nous pouvons découvrir l'histoire de la façon dont nous sommes arrivés ici. Il y a des leçons à tirer et il y a une justice à rendre.

Benjamin Franta (@BenFranta) est un doctorant en histoire des sciences à l'Université de Stanford qui étudie l'histoire de la science et de la politique du changement climatique. Il est titulaire d'un doctorat en physique appliquée de l'Université Harvard et est un ancien chercheur au Belfer Center for Science and International Affairs de la Harvard Kennedy School of Government.


Edward Teller, "père de la bombe à hydrogène", est mort à 95 ans

Edward Teller, l'un des scientifiques les plus controversés du XXe siècle en raison de son rôle de développeur de la bombe à hydrogène et de son soutien sans réserve à un arsenal nucléaire inattaquable, est décédé le 9 septembre dans sa maison du campus de Stanford. Senior fellow à la Hoover Institution de Stanford, il avait 95 ans.

Il a été directeur du Lawrence Livermore National Laboratory, un important centre de recherche sur les armes construit en grande partie pour lui.

Teller était aux côtés d'Einstein lorsque le physicien a signé la célèbre lettre à Franklin Roosevelt exhortant à la construction d'une bombe atomique qui a conduit indirectement au projet Manhattan.

Avec Stanislaw Ulam, Teller a conçu la première bombe à hydrogène. Teller a également eu une influence sur la décision de l'administration Truman de produire la bombe malgré les objections d'une grande partie de la communauté scientifique.

Son témoignage contre le physicien J. Robert Oppenheimer, les retombées du conflit de la bombe H, ont fait de Teller un paria pour nombre de ses collègues, détournant davantage sa carrière de la science vers la politique de défense, et lui causant une profonde tristesse. Certains anciens associés ont refusé de lui parler pendant plus de 30 ans.

« Si une personne quitte son pays, quitte son continent, quitte ses proches, quitte ses amis », a déclaré Teller, « les seules personnes qu'il connaît sont ses collègues professionnels. Si plus de 90 % de ces hommes viennent alors le considérer comme un ennemi, un paria, cela a forcément un effet. La vérité est que cela a eu un effet profond. Cela m'a affecté, cela a affecté [sa défunte épouse] Mici, cela a même affecté sa santé. "

Le modèle du personnage-titre du film satirique de Stanley Kubrick Dr Strangelove, Teller est devenu dans la dernière moitié de sa vie le principal promoteur des principaux systèmes d'armes, l'inspiration directrice de l'Initiative de défense stratégique (« Star Wars ») et un partisan enthousiaste de l'énergie nucléaire. Il est sans doute devenu le scientifique le plus influent de l'administration Reagan.

"Si je suis fier de quelque chose", a-t-il déclaré à un intervieweur, "c'est que j'ai démarré et mis en place un deuxième laboratoire [Livermore] avec relativement peu d'aide, et un deuxième système d'armes [la bombe à hydrogène] dont nous avions désespérément besoin à l'époque. Livermore est toujours le lieu d'où les nouvelles idées, ces nouvelles armes défensives, continueront de venir."

Mathématiques dès le plus jeune âge

Teller est né à Budapest le 15 janvier 1908. Fils d'avocat, il appartenait à une étonnante génération de juifs hongrois qui a grandi à Budapest, fréquenta dans de nombreux cas la même école, et qui produisit sept des physiciens et mathématiciens les plus influents. Ils comprenaient, outre Teller, le mathématicien John von Neumann les physiciens Eugene Wigner et Leo Szilard et l'ingénieur Theodor von Kármán.

Wigner, Szilard et von Neumann ont travaillé avec Teller sur la bombe atomique, et leurs collègues les appelaient en souriant « la conspiration hongroise ».

À un jeune âge, dit Teller, il a appris le plaisir des mathématiques. Il restait éveillé au lit pour résoudre des problèmes mathématiques tels que le calcul du nombre de secondes dans une journée. Son père était mécontent lorsque Teller a annoncé qu'il voulait être mathématicien.

"Mon père a dit que je ne pouvais pas gagner ma vie de cette façon, alors nous avons fait un compromis, un peu péniblement, sur la chimie. Mais j'ai triché. J'ai étudié la chimie et les mathématiques. Au bout de deux ans, mon père a abandonné et m'a dit d'étudier ce que je voulait", se souvient-il.

C'était encore une époque où les mathématiques et la physique étaient considérées comme un seul domaine, et l'endroit pour les étudier était en Allemagne. Teller quitta donc Budapest pour l'Institut technique de Karlsruhe et l'Université de Munich.

(C'est à Munich que Teller a perdu un pied dans un accident de tramway. Il a porté une prothèse le reste de sa vie, le laissant avec une légère boiterie.)

Il a obtenu son doctorat. à l'âge de 22 ans de l'Université de Leipzig en 1930, écrivant sa thèse sous la direction de Werner Heisenberg, le développeur du principe d'incertitude, qui travaillera plus tard sur le projet de bombe atomique d'Hitler.

Teller est allé à Göumlttingen, alors la star mondiale de la physique et des mathématiques, pour travailler sur la structure moléculaire de la matière, mais, comme la plupart de ses collègues, il a finalement été contraint de fuir l'Allemagne avec la montée des nazis.

Il a émigré aux États-Unis en 1938, prenant un poste à l'Université George Washington, et a collaboré avec George Gamow dans une étude sur les rayonnements, qui a apporté une contribution majeure à la physique des solides.

« Son travail est éclairé par une profonde compréhension physique du genre de celle qui appartient à la grande école de physique », a un jour remarqué le physicien John Wheeler de l'Université du Texas.

À la fin des années 1930, les physiciens d'Allemagne, de France, de Grande-Bretagne et des États-Unis s'orientaient vers la capacité de diviser les atomes et de libérer l'énorme énergie qui y est stockée, à la suite de la théorie d'Einstein. E=mc2. La grande crainte parmi les scientifiques non allemands était que l'Allemagne, travaillant sous Heisenberg, serait la première à réussir à exploiter cette puissance explosive pour une arme.

Menée par Szilard, la communauté scientifique a commencé à voir la nécessité de poursuivre les recherches et a tenté d'intéresser les gouvernements britannique et américain. Szilard voulait enrôler Einstein, alors le scientifique le plus célèbre du monde, pour attirer l'attention de Washington. À l'été 1939, Szilard a décidé de rendre visite à Einstein dans sa résidence d'été à Long Island. Parce qu'il ne pouvait pas conduire de voiture, il a demandé à Teller de le conduire.

"C'était un peu difficile de trouver Einstein", a écrit Teller plus tard. "Plusieurs enquêtes n'ont pas permis de savoir où se trouvait ce personnage obscur. Nous avons finalement demandé à une jeune fille de moins de 10 ans, avec deux tresses assez longues, qui a répondu positivement à une enquête sur un gentil vieux monsieur avec beaucoup de cheveux blancs ."

Einstein a servi du thé et a ensuite signé la lettre que Szilard avait préparée.

Contrairement au folklore, Roosevelt n'a probablement jamais lu la lettre, mais a écouté l'économiste Alexander Sachs, qui a apporté la lettre d'Einstein et l'a résumée pour lui. Ainsi ont commencé les étapes qui ont conduit à Los Alamos.

Teller a plaisanté en disant qu'il avait commencé sa carrière dans la physique atomique en tant que chauffeur de Szilard.

Le projet Manhattan

Teller fut l'un des premiers à arriver à Los Alamos en avril 1943, aidant Oppenheimer à recruter et à organiser le projet Manhattan. Lui et sa femme, Mici, ont apporté sa fierté et sa joie, un piano Steinway centenaire, sur lequel Teller a fait retentir Bach et Mozart, à la distraction de ses voisins. Il avait 35 ans. La plupart de ceux qui le connaissaient ont remarqué son immense forêt de sourcils et les yeux intenses et fascinants sous eux.

Ulam l'a décrit comme "toujours intense, visiblement ambitieux et nourri d'une passion latente pour les réalisations en physique. C'était une personne chaleureuse et il souhaitait clairement une amitié avec d'autres physiciens".

Sa relation avec Oppenheimer était complexe, Teller le félicitant initialement pour sa capacité à organiser ce qui s'est avéré être la plus grande collection de talents scientifiques de l'histoire du monde en une équipe productive malgré toutes les restrictions du secret et l'ingérence militaire dans le processus. . Mais petit à petit, les deux hommes se sont refroidis. Des amis ont déclaré que Teller n'aimait pas l'emprise charismatique d'Oppenheimer sur leurs collègues, d'autant plus que Teller était convaincu – et beaucoup étaient d'accord avec lui – qu'il était le meilleur physicien.

Les relations se sont refroidies lorsqu'Oppenheimer a nommé Hans Bethe au poste de directeur de la division théorique, un poste convoité par Teller.

Bethe et Teller se sont affrontés à plusieurs reprises, et Oppenheimer a dû jouer l'arbitre.

Plus important encore, tous sauf Teller avaient convenu que le projet réduirait sa portée vers la construction d'une bombe à fission. Teller a décidé qu'ils devraient aller bien au-delà vers un dispositif thermonucléaire, une bombe à fusion.

Ses tentatives constantes d'obtenir du soutien pour le "Super", comme il l'appelait, ont été considérées par beaucoup, y compris Oppenheimer, comme une distraction. Il est devenu encore plus une distraction lorsqu'il a produit des équations qui montraient la possibilité qu'une arme à fission puisse enflammer l'atmosphère du monde. Il a été découvert plus tard que ses calculs étaient erronés - et une douzaine d'autres hommes ont fait des erreurs similaires plus tard - mais le travail s'est arrêté jusqu'à ce que la faille soit trouvée.

Le 16 juillet 1945, la bombe atomique a été testée sur le site de Trinity, près d'Alamagordo, N.M.

"Je regardais, contrairement à la réglementation, directement à la bombe", a déclaré Teller. "J'ai mis des lunettes de soudage, de la crème solaire et des gants. J'ai regardé la bête dans les yeux et j'ai été impressionné."

Les autres à Los Alamos aussi. La guerre en Europe étant manifestement terminée (les Allemands n'ont jamais failli produire une bombe), le seul ennemi qui restait était les Japonais. De nombreux scientifiques à l'origine du projet de bombe étaient des réfugiés juifs d'Hitler, et bien qu'ils voyaient le Japon comme l'ennemi de leur pays d'adoption, ils n'avaient pas la même indignation morale contre le Japon que contre l'Allemagne nazie. Certains s'inquiétaient également de la moralité de larguer la bombe atomique sur une cible civile sans avertissement.

Szilard a proposé une pétition à Los Alamos pour s'opposer à l'attaque imminente. Pendant des années, Teller a maintenu qu'il s'opposait à l'utilisation de la bombe sur Hiroshima et Nagasaki, et qu'il n'avait refusé de signer la pétition qu'à la demande d'Oppenheimer.

En fait, selon le professeur d'histoire de Stanford Barton Bernstein, Teller ne s'est pas opposé à Hiroshima. Dans une lettre du 2 juillet 1945 à Szilard, Teller écrivait : « Si vous réussissiez à me convaincre que vos objections morales sont valables, je devrais arrêter de travailler. Je ne pense pas que je commencerais à protester. Il a déclaré que l'utilisation réelle de la bombe atomique au combat "pourrait même être la meilleure chose, [car] pourrait aider à convaincre tout le monde que la prochaine guerre serait fatale".

Après la fin de la guerre, Teller est allé travailler avec Enrico Fermi à Chicago, convaincu que la bombe atomique à elle seule ne garantirait pas la paix. Il a continué à pousser pour le développement du Super.

Mais un comité de scientifiques de 1949, dirigé par Oppenheimer, a déclaré le Super à la fois inutile et immoral. Pour Teller, c'était un conseil dangereux.

Avec la guerre froide palpitant autour d'eux, Truman, à la demande de Teller, a annulé le comité scientifique et a poursuivi le développement de la bombe à fusion. Teller a contribué à un travail encore secret sur la conception.

Mais même ici, ses contributions, peut-être décolorées par la controverse qui a suivi, ne sont pas claires. Il est généralement crédité d'une grande partie du travail de conception.

Bethe a soutenu que les erreurs de calcul de Teller à Los Alamos ont en fait retardé le développement du Super.

"Personne ne blâmera Teller parce que les calculs de 1946 étaient erronés, notamment parce que les machines informatiques adéquates n'étaient pas alors disponibles. qu'il devait savoir lui-même être très incomplet."

"Neuf sur 10 des idées de Teller sont inutiles", a écrit Bethe. Teller "a besoin d'hommes avec plus de jugement, même s'ils sont moins doués, pour sélectionner la 10ème idée, ce qui est souvent un coup de génie".

Le premier engin thermonucléaire a explosé en novembre 1952.

À cette époque, Oppenheimer était directeur de l'Institute for Advanced Study à Princeton et exerçait toujours une grande influence sur l'establishment scientifique.

En décembre 1953, l'habilitation de sécurité d'Oppenheimer a été suspendue par un panel spécial formé par la Commission de l'énergie atomique pour décider s'il représentait un risque pour la sécurité. Les accusations formelles étaient basées en partie sur l'entretien secret de Teller en 1952 avec le FBI.

Oppenheimer avait un dossier de sécurité gravement problématique. Sa femme, son frère, sa belle-sœur et un ancien amant étaient communistes, et il soutenait et appartenait à un certain nombre d'organisations du front communiste à Berkeley dans les années 1930. Mais la plupart des scientifiques appelés à témoigner ont soutenu Oppenheimer, contestant la validité de l'accusation selon laquelle il constituait alors un risque pour la sécurité. Teller était l'une des rares exceptions.

À la fin de son témoignage généralement élogieux, on a demandé à Teller s'il considérait Oppenheimer comme un risque pour la sécurité. Il a répondu par 24 mots qui ont déclenché l'une des querelles les plus amères de l'histoire de la science américaine : "Je sens que j'aimerais voir les intérêts vitaux de ce pays entre des mains que je comprends mieux, et donc plus confiance."

Il prétend qu'il voulait seulement dire qu'Oppenheimer était un personnage complexe et qu'il ne le comprenait pas complètement (dans lequel il était à peine seul), mais l'effet était explosif. Quand il eut fini, il passa à côté d'Oppenheimer et dit : "Je suis désolé."

"Après ce que vous venez de dire, je ne comprends pas ce que vous voulez dire," répondit Oppenheimer et se détourna. Oppenheimer a perdu son habilitation de sécurité et s'est retiré à Princeton en disgrâce.

Avec ces mots, Teller a changé sa vie. Moins d'une semaine plus tard, il était en visite à Los Alamos lorsqu'il a rencontré le physicien Robert Christie, un collègue de longue date. Teller tendit la main pour serrer celle de Christie's. Christie baissa les yeux sur la main, tourna les talons et, sans un mot, s'éloigna.

Teller et sa femme ont immédiatement quitté la salle à manger et sont retournés à leur hôtel. Teller a dit à un intervieweur qu'il s'est effondré et a pleuré.

Des décennies en « exil »

Il découvrit qu'il s'était exilé du courant dominant de la communauté des physiciens, un exil qui dura le reste de sa vie. Des années plus tard, Oppenheimer prendrait le statut de héros populaire auprès des scientifiques, Teller le caitiff vengeur qui l'a détruit.

Teller a affirmé que ses actions dans l'affaire Oppenheimer étaient passives, limitées uniquement à son témoignage, mais il avait en fait aidé à lancer le processus. Il a ensuite admis au physicien-historien Daniel Kevles et Bernstein qu'il était convaincu qu'Oppenheimer était un communiste dont le nom était caché par le Parti.

"Je ne considère pas Oppenheimer comme un méchant", a déclaré Teller, "et je ne le considère certainement pas comme un objet d'admiration. Je dirai que je blâme les disciples d'Oppenheimer pour bien plus que je ne le blâme." Lorsque Oppenheimer a reçu le prix Fermi des mains du président Johnson, Teller était là pour lui serrer la main devant les caméras.

Il a déménagé de Chicago à Los Alamos en tant que directeur adjoint, pour consulter sur la création de Livermore et servir comme professeur de physique à l'Université de Californie-Berkeley. Il a occupé plusieurs postes au sein du système de l'Université de Californie, notamment celui de professeur d'université et de professeur émérite, et au Lawrence Livermore Laboratory, qui est dirigé sous contrat par Cal. Il a été directeur de 1958 à 1960 et directeur associé de 1960 à 1975.

Alors qu'il publiait des articles de recherche scientifique jusqu'au début des années 1950, il concentra le reste de sa vie sur les questions de guerre et de paix, et sa conviction que la sécurité résidait dans une position offensive et défensive inattaquable. Il a dit qu'il regrettait d'avoir quitté la physique active mais qu'il ressentait un impératif moral à travailler pour un armement national solide pour la défense.

"Je ne peux pas simplement revenir à la physique parce que je pense qu'empêcher une autre guerre est incomparablement plus important", a-t-il déclaré.

L'establishment militaire a trouvé en lui un ardent partisan de la communauté scientifique, soutenant la plupart des principaux systèmes d'armes.

Il s'est opposé aux pourparlers SALT au motif qu'on ne pouvait tout simplement pas faire confiance aux Soviétiques, et au Traité sur les missiles anti-balistiques de 1972. Il a soutenu Safeguard, un système anti-missile conçu pour protéger les armes américaines des attaques soviétiques. Il s'est fermement opposé au mouvement du gel nucléaire.

"La guerre nucléaire est pour moi une possibilité réelle et cela depuis 40 ans", a-t-il déclaré à un intervieweur de Forbes magazine en 1980. « Si nous entrions aujourd'hui dans une guerre nucléaire, il ne fait pratiquement aucun doute que les Russes gagneraient cette guerre et que les États-Unis n'existeraient pas.

"Pendant un quart de siècle, nous avons conçu notre situation comme un équilibre de la terreur, et le point terrible est que la terreur est évidente, l'équilibre ne l'est pas", a-t-il déclaré dans un discours au National Press Club en 1982.

L'arme nucléaire, a-t-il déclaré à un San José Mercury News journaliste, "n'est pas une obsession, c'est mon devoir. Je le fais parce que peu d'autres le font, et c'est la voie à suivre pour éviter la domination ou la destruction du monde soviétique."

Il s'est opposé au secret dans le développement des armes, citant fréquemment le physicien danois Niels Bohr : « Pendant la guerre froide, il serait raisonnable de s'attendre à ce que chaque partie utilise les armes qu'elle peut utiliser le mieux. Et l'arme appropriée pour une dictature est le secret. . Mais l'arme appropriée pour une démocratie est l'arme de l'ouverture."

Il a dit que trop de gens connaissaient les secrets de la bombe à hydrogène pour qu'elle reste un secret, bien qu'il ne serait pas favorable à l'envoi des plans aux Soviétiques.

Teller a déploré que l'Union soviétique soit préparée à une éventuelle guerre avec une vaste infrastructure de défense civile, alors que les États-Unis ne l'étaient pas. Son influence sur les politiciens dans les années 1950, en particulier Nelson Rockefeller, a conduit à de nombreuses procédures de défense civile, y compris les abris, qui se sont alors développées. Il croyait qu'une guerre nucléaire, aussi calamiteuse soit-elle, pouvait être gagnée.

Ses positions ne lui gagnèrent aucun des amis qu'il avait perdus dans l'affaire Oppenheimer. Nobel I.I. Rabi a dit un jour que Teller était "un danger pour tout ce qui est important".

Teller était favorable aux plans d'utilisation des explosions nucléaires à des fins pacifiques, telles que le creusement de canaux, et se moquait fréquemment des critiques qui affirmaient que même le rayonnement le plus faible de telles explosions était dangereux.

Dans les années 1970, il a fait une croisade pour l'énergie nucléaire et a subi une crise cardiaque après Three Mile Island. Il est apparu plus tard dans une publicité pleine page dans le le journal Wall Street blâmant son coronaire sur Jane Fonda et d'autres critiques de l'industrie nucléaire. L'annonce a été payée par l'entreprise qui a produit la vanne qui s'est coincée dans l'usine.

Sa conviction de mettre la science et la technologie au service de la défense nationale l'a amené à soutenir fermement l'Initiative de défense stratégique, en particulier dans le développement d'armes laser. Teller est généralement crédité d'avoir convaincu le président Reagan de l'efficacité de "Star Wars".

Même cela, bien sûr, a suscité une controverse, avec un certain nombre de scientifiques, dont certains à Livermore où la plupart du travail a été effectué, accusant Teller d'avoir falsifié ses données pour convaincre les politiciens. Teller et ses partisans de Livermore et du ministère de la Défense ont fermement nié les accusations.

Il a passé un temps considérable à donner des conférences et à débattre de "Star Wars" et de ses positions de défense au cours de ses dernières années. La plupart des débats ont eu lieu avec des physiciens de Stanford et du Stanford Linear Accelerator Center (SLAC). Sa position fréquente était qu'il en savait plus qu'eux sur la technologie des armes, un point qu'ils refusaient de donner.

"Si vous saviez ce que je sais, vous seriez d'accord avec moi", a-t-il déclaré un jour lors d'un débat avec le directeur du SLAC de l'époque, Wolfgang Panofsky.

"Je sais ce qu'il sait et je ne suis pas d'accord avec lui", a rétorqué Panofsky.

"Je pense que l'extrémisme n'est peut-être pas le plus mortel des péchés", a admis Teller une fois, "mais le plus répandu, et parfois, je m'y piège."

Des amis ont dit qu'il nourrissait une certaine amertume de n'avoir jamais remporté de prix Nobel pour ses premiers travaux en physique, que même ses critiques admettent comme brillants et innovants. Il a blâmé la politique et le fait qu'il était connu comme le "père de la bombe à hydrogène". His protégé, Lowell Wood at Livermore, said that if it were not for the bomb "chances are two to three he'd get the Nobel Prize. He's commented to me that if he reared up on his hind legs and denounced the U.S. government, he'd be a good candidate."

But his critics could not let even that go by unchallenged. Marvin Goldberger, who had been a student of Teller's, Caltech president and twice-removed successor to Oppenheimer at the Institute for Advanced Study, once called him a "very good physicist, extraordinarily imaginative, creative person. He was about as close to the Nobel Prize as our cat."

Teller traveled extensively, even after a triple bypass operation, and was constantly in demand as a speaker, the scientific voice of the military establishment. He taught Hebrew school in his later years in a local synagogue, and spent as much time at his beloved piano as he could.

Still, his exile from his colleagues and friends, which he felt was the price of speaking his conscience, left a deep melancholy.

"I am not a loner," he told a Découvrir magazine reporter. "I like to work with others. I have friends among physicists today, outside of Livermore as well, but not very many. And those I do have I don't see very often.

"You know, an intellectual is not necessarily a man who is intelligent, but someone who agrees with other intellectuals. He is a man with whom it is acceptable for other intellectuals to associate. I lost my membership card in the club."

Teller won numerous awards, including the Fermi Prize, the National Medal of Science and, in July, the Presidential Medal of Freedom. He was a member of the American Academy of Arts and Sciences and the National Academy of Science a fellow of the American Physical Society and the American Nuclear Society and a member of the scientific advisory boards of the U.S. Air Force and various businesses.

He published more than a dozen books on subjects ranging from energy policy and defense issues to his own memoirs.

Teller is survived by his son Paul, daughter Wendy, four grandchildren and one great-grandchild.

Joel N. Shurkin is a former science writer for the Stanford News Service.

© Stanford University . Tous les droits sont réservés. Stanford , CA 94305 . (650) 723-2300 .


Rendez-vous importants

January 15, 1908 Birth, Budapest (Hungary).

1929 – 1931 Research Associate, University of Leipzig.

1930 Received Ph.D. in physics, University of Leipzig, Leipzig (Germany).

1931 – 1933 Research Associate, University of Göttingen.

1933 – 1934 Rockefeller Fellow, Institute for Theoretical Physics, Copenhagen.

1934 Lecturer, London City College.

1935 – 1941 Professor of Physics, George Washington University, Washington (D.C.).

1941 – 1942 Researcher, Columbia University.

1942 – 1946 Researcher, Chicago Metallurgical Laboratory (1942-1943) Leader of Hydrodynamics of Implosion and Super Theory Group (1943-1944) and Leader of General and Super Theory Group (1944-1946), Los Alamos Laboratory, Manhattan Project.

1946 – 1952 Professor of Physics, University of Chicago, Chicago (Ill.).

1948 Member, National Academy of Sciences.

1949 – 1952 Assistant Director, Los Alamos National Laboratory.

1952 – 1960 Consultant (1952-1953) Associate Director (1954-1958) and Director (1958-1960), Lawrence Livermore National Laboratory, Livermore (Calif.).

1953 – 2003 Professor of Physics (1953-1975) and Emeritus Professor of Physics (1975-2003), University of California, Berkeley, Berkeley (Calif.).

1956 – 1958 Member, General Advisory Committee, U.S. Atomic Energy Commission.

1960 – 2003 Professor (1960-1975) and Senior Research Fellow (1975-2003), Hoover Institution on War Revolution and Peace, Stanford University, Stanford (Calif.).

1962 Received Enrico Fermi Award, U.S. Atomic Energy Commission.

1982 Received National Medal of Science.

1994 Received Middle Cross with the Star of the Order of Merit of the Republic of Hungary.


BIBLIOGRAPHIE

Teller’s archival collection, The Papers of Edward Teller, 1946–2003, is held at the Hoover Institution on War, Revolution and Peace Archives Stanford University, Stanford, CA 94305.

WORKS BY TELLER

“The Rate of Selective Thermonuclear Reactions.” Physical Review 53, non. 7 (April 1938): 608–609.

“On the Polar Vibrations of Alkali Halides.” Physical Review 59, non. 8 (April 1941): 673–676.

With Allen Brown. The Legacy of Hiroshima. Garden City, NY: Doubleday, 1962.

With Wilson K. Talley and Gary H. Higgins. The Constructive Uses of Nuclear Explosives. New York: McGraw-Hill, 1968.

Better a Shield Than a Sword: Perspectives on Defense and Technology. New York: Free Press/Macmillan, 1987.

With Judith Shoolery. Memoirs: A Twentieth-Century Journey in Science and Politics. Cambridge, MA: Perseus, 2001.

AUTRES SOURCES

Galison, Peter, and Barton Berstein. “In Any Light: Scientists and the Decision to Build the Superbomb, 1952–1954.” Historical Studies in the Physical Sciences 19, non. 2 (1989): 267–347.

Herken, Gregg. Brotherhood of the Bomb: The Tangled Lives and Loyalties of Robert Oppenheimer, Ernest Lawrence, and Edward Teller. New York: Holt, 2002.

O’Neill, Dan. The Firecracker Boys. New York: St. Martin’s Press, 1994.

Phodes, Richard. Dark Sun: The Making of the Hydrogen Bomb. New York: Simon & Schuster, 1995.

U.S. Atomic Energy Commission. In the Matter of J. Robert Oppenheimer: Transcript of Hearing before Personnel Security Board and Texts of Principal Documents and Letters. Foreword by Philip M. Stern. Cambridge, MA: MIT Press, 1971.

York, Herbert F. The Advisors: Oppenheimer, Teller, and the Superbomb. Stanford, CA: Stanford University Press, 1989.

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The many tragedies of Edward Teller

Edward Teller was born on this day 106 years ago. Teller is best known to the general public for two things: his reputation as the “father of the hydrogen bomb” and as a key villain in the story of the downfall of Robert Oppenheimer.

Edward Teller was born on this day 106 years ago. Teller is best known to the general public for two things: his reputation as the "father of the hydrogen bomb" and as a key villain in the story of the downfall of Robert Oppenheimer. To me Teller will always be a prime example of the harm that brilliant men can do - either by accident or design - when they are placed in positions of power as the famed historian Richard Rhodes said about Teller in an interview, "Teller consistently gave bad advice to every president that he worked for". It's a phenomenon that is a mainstay of politics but Teller's case sadly indicates that even science can be put into the service of such misuse of power

Ironically it is the two most publicly known facts about Teller that are also probably not entirely accurate. Later in life he often complained that the public had exaggerated his roles in both the hydrogen bomb program and in the ousting of Oppenheimer, and this contention was largely true. In truth he deserved both less credit and less blame for his two major acts. Without Teller hydrogen bombs would still have been developed and without Teller Oppenheimer would still have been removed from his role as the government's foremost scientific advisor.

The question that continues to dog historians and scientists is simple why did Teller behave the way he did? By any account he was a brilliant man, well attuned to the massive overkill by nuclear weapons that he was advocating and also well attuned to the damage he would cause Oppenheimer and the scientific community by testifying against the father of the atomic bomb. He was also often a warm person and clearly desired friendship with his peers, so why did he choose to alienate so many who were close to him? The answers to these questions undoubtedly lie in Teller's background. Growing up in progressive Hungary at the turn of the century as the son of a well to do Jewish father, Teller was part of a constellation of Hungarian prodigies with similar cultural and family backgrounds who followed similar trajectories, emigrated to the United States and became famous scientists. Leo Szilard, Eugene Wigner and John von Neumann were all childhood friends.

Sadly Teller became a psychological casualty of Hungary's post-World War 1 communist and fascist regimes early in his childhood when he witnessed first hand the depredations visited upon his country by Bela Kun and then by Miklos Horthy. The chaos and uncertainty brought about by the communists left a deep impression on the sensitive young boy and traumatized him for life. Later when Teller migrated to Germany, England and America he saw the noose of Nazism tightening around Europe. This combined double blow brought about by the cruelties of communism and Nazism seems to have dictated almost every one of Teller's major decisions for the rest of his life.

The fear of totalitarianism manifested itself early, leading Teller to be among the first ones to push for a US nuclear weapons program. He was Leo Szilard's driver when Szilard went to meet Einstein in his Long Island cottage and got the famous letter to FDR signed by the great physicist. Along with Szilard and Wigner Teller was the first one to raise the alarm about a potential German atomic project and he lobbied vigorously for the government to take notice. By the time the war started he was a respected professor at George Washington University. Goaded by his experiences and inner conscience, Teller became one of Oppenheimer's first recruits at Los Alamos where he moved at the beginning of the Manhattan Project in the spring of 1943.

Oppenheimer and Teller's meeting was like one of those fateful events in Greek tragedies which is destined to end in friction and tragedy. Perhaps the most ironic twist in this story is how similar the two men were brilliant physicists who were both products of high culture and affluent families, interested in literature and the arts, envisioning a great role for themselves in history and sensitive to the plight of human beings around them. However their personalities clashed almost right from the beginning, although the mistrust was mostly engendered by Teller.

Not all of it was Teller's fault however. By the time Teller met Oppenheimer the latter had established himself as the foremost American-born theoretical physicist of his age, a man who could hold sway over even Nobel Laureates with his astonishingly quick mind, dazzlingly Catholic interests and knowledge and ability to metamorphose into adopting whatever role history had thrust upon him. But men like Oppenheimer are hardly simple, and Oppenheimer's colleagues and students usually fell into two extreme camps, those who saw him as an insecure and pretentious poseur and those who idolized his intellect. Clearly Teller fell into the former group.

The friction between the two men was accentuated after Teller moved to Los Alamos when Oppenheimer made Hans Bethe the head of the project's important theoretical division. Teller understandably chafed at the choice since unlike Bethe he had lived with the project since the beginning, but Oppenheimer's decision was wise he had sized up both physicists and realized that while both were undoubtedly scientifically capable, administering a division of prima donnas needed steadfast determination, levelheaded decision making and the ability to be a team player while quietly soothing egos, all of which were qualities inherent in Bethe but not in the volatile Teller.

Teller never really recovered from this slight and from then on his relationship with both Oppenheimer and Bethe (with whom he had been best friends for years) was increasingly strained. It wouldn't be the first time he let the personal interfere with the professional and I think this was his first great tragedy - the inability to separate personal feelings from objective thinking. It was also during the war that the idea of using an atomic bomb to ignite a self-sustaining fusion reaction caught Teller's imagination. Teller confirmed Oppenheimer's decision to hire Bethe when he refused to perform detailed calculations for the implosion weapon and insisted that he work on his pet idea for the "Super", a diversion that was undoubtedly orthogonal to the urgent task of producing an atomic bomb, especially one which was necessary to light up the Super in any case.

After the war got over Teller kept on pushing for the hydrogen bomb. History was on his side and the increasing encroachment of the Soviets into Eastern Europe followed by major events like the Berlin airlift and the testing of the first Soviet atomic bomb firmed up his conviction and allowed him to drum up support from scientists, politicians and the military. Sadly his initial design for the Super was fatally flawed while an atomic bomb would in fact ignite a large mass of tritium or deuterium, energy losses would be too rapid to sustain a successful fusion reaction. Even after knowing this Teller kept pushing for the design, taking advantage of the worsening political situation and his own growing prominence in the scientific community. This was Teller's first real dishonest act.

His second dishonest act was withholding credit from the man who actually came up with the first successful idea for a hydrogen bomb - Stanislaw Ulam. An exceptionally brilliant and versatile mathematician, Ulam first performed detailed calculations that revealed holes in Teller's original Super design and then thought of the key process of radiation implosion that would compress a batch of thermonuclear fuel and enable its sustained fusion. Teller who had been smoldering with rage at Ulam's calculations until then immediately saw the merit of the idea and significantly refined it. Since then almost every hydrogen bomb in the world's nuclear arsenals has been constructed on the basis of the Teller-Ulam model. Yet Teller seems to have denied Ulam the credit for the idea even in his later years, something that is especially puzzling considering that he downplayed his own role in the development of hydrogen bombs in the waning years of his life. Was this simply a ploy engineered to gain sympathy and to display false modesty? We will never know.

The act for which Teller became infamous followed only a few years later in 1954. Since the end of the war Oppenheimer had been steadfast in his opposition to the hydrogen bomb, not just on a moral basis but also on a technical basis. This did not go down well with the establishment, especially in the face of the increasingly dire-looking international situation. Oppenheimer was hardly the only one opposing the project - prominent scientists like Enrico Fermi and Isidor Rabi were even more vocal in their opposition - but Oppenheimer's reputation, his role as the government's foremost nuclear advisor and his often casual cruelty and impatience with lesser men made him stand out. After the Teller-Ulam design came to light Oppenheimer actually supported the project but by that time he had already made powerful enemies, especially in the person of Lewis Strauss, a vindictive, petty and thin-skinned former Secretary of the Navy who unfortunately had the ear of President Eisenhower.

When the government brought charges against Oppenheimer Teller was asked to testify. He could have declined and still saved his reputation but he chose not to. Curiously, the actual testimony offered by Teller is at the same time rather straightforward as well as vague enough to be interpreted damningly. It has an air of calculated ambiguity about it that makes it particularly potent. What Teller said was the following:

What is interesting about the testimony, as explained by Freeman Dyson in his autobiography, is that it's actually quite undramatic and true. Oppenheimer had lied to army officials during the war regarding an indirect approach made to him for ferrying secrets to the Soviet Union. He had refused right away but had then concocted an unnecessary and bizarre "cock and bull story" (in his own words) to explain his actions. That story had not gotten him into trouble during the war because of his indispensable role in the project, but it certainly qualified him as "confused and complicated". In addition after the war, Oppenheimer's views on nuclear weapons also often appeared conflicted, as did his loyalties to his former students. Oppenheimer's opinions on the hydrogen bomb which were quite sound were however also interpreted as "confused and complicated" by Teller. But where Teller was coming from, Oppenheimer's actions étaient hard to understand, and therefore it was clear that Teller would trust opinions regarding national security in someone's else's hands. Thus Teller's testimony was actually rather unsurprising and sensible when seen in a certain context.

As it happened however, his words were seen as a great betrayal by the majority of physicists who supported Oppenheimer. The result of this perception was that Teller himself was damaged far more by his testimony than was Oppenheimer. Close friends simply stopped talking to him and one former colleague publicly refused to shake his hand, a defiant display that led Teller to retire to his room and weep. He was essentially declared a pariah by a large part of the wartime physics community. It is likely that Teller would have reconsidered testifying against Oppenheimer had he known the personal price he would have to pay. But the key point here is that Teller had again let personal feelings interfere with objective decision making Teller's animosity toward Oppenheimer went back years, and he knew that as long as the emperor ruled he could never take his place. This was his chance to stage a coup. As it happened his decision simply led to a great tragedy of his life, a tragedy that was particularly acute since his not testifying would have essentially made no difference in the revocation of Oppenheimer's security clearance.

This inability to keep the personal separate from reality exemplified Teller's obsession with nuclear weapons for the next fifty years until his death. At one point he was paranoid enough to proclaim that he saw himself in a Soviet prison camp within five years. I will not go so far as to label Teller paranoid from a medical standpoint but some of the symptoms certainly seem to be there. Teller's attachment to his hydrogen bombs became so absolute that he essentially opposed almost every effort to seek reconciliation and arms reductions with the Soviets. The Partial Test Ban Treaty, the NPT, the ABM treaty and sound scientific opposition to Reagan's fictional "Star Wars" defense all met with his swift disapproval even when the science argued otherwise, as in the case of Star Wars . He also publicly debated Linus Pauling regarding the genetic effects of radiation just as he would debate Carl Sagan twenty years later regarding nuclear winter.

Sagan has a particularly illuminating take on Teller's relationship with nuclear weapons in his book "The Demon- Haunted World". The book has an entire chapter on Teller in which Sagan tries to understand Teller's love affair with bombs. Sagan's opinion is that Teller was actually sincere in his beliefs that nuclear weapons were humanity's savior. He actually believed that these weapons would solve all our problems in war and peace. This led to him advocating rather outlandish uses for nuclear weapons: "Do you want to find out more about moon dust? Explode a nuclear weapon on the moon and analyze the spectrum of the resulting dust. Do you want to excavate harbors or change the course of rivers? Nuclear weapons can do the job". Teller's proposal to excavate harbors in Alaska using bombs led to appropriate opposition from the Alaskan natives. In many of these scenarios he seemed to simply ignore the biological effects of fallout.

But as much as I appreciate Sagan's view that Teller was sincere in his proposals I find it hard to digest Teller was smart enough to know the collateral damage caused by nuclear weapons, or to know how ridiculous the idea of using nuclear weapons to study moon dust sounded when there were much simpler methods to do it. My opinion is that by this time he had travelled so far along the path which he chose for himself after the war that he simply could not retract his steps. He clung to dubious peacetime uses of nuclear weapons simply so that he could advocate their buildup in wartime. By this time the man was too far along to choose another role in his life. That, I think, was another of Teller's tragedies.

But in my view, Teller's greatest tragedy had nothing to do with nuclear weapons. It was simply the fact that in pursuit of his obsession with bombs he wasted his great scientific gifts and failed to become a truly great physicist. Ironically he again shared this fate with his nemesis Robert Oppenheimer. Before the war both Oppenheimer and Teller had made significant contributions to science. Teller is so famous for his weapons work that it is easy to ignore his scientific research. Along with two other scientists he worked out an important equation describing the adsorption of gases to solids. Another very significant Teller contribution known to chemists is the Jahn-Teller effect, a distortion of geometry in certain inorganic molecular complexes that impacts key properties like color and magnetic behavior. In nuclear physics Teller again came up with several ideas including the Gamow-Teller rules that describe energy transitions in nuclei. Even after the war Teller kept on thinking about science, working for instance on Thomas-Fermi theory which was the precursor of techniques used to calculate important properties of molecules.

But after 1945 Teller's scientific gifts essentially lay undisturbed, stagnating in all their creative glory. Edward Teller the theoretical physicist was slowly but surely banished to the shadows and Edward Teller the nuclear weapons expert and political advocate took his place. A similar fate befell Oppenheimer, although for many years he at least stayed in touch with the latest developments in physics. Seduced by power, both men forgot what had brought them to this juncture in history to begin with. In pursuing power they ignored their beloved science.

Ultimately one fact stands apart stark and clear in my view: Edward Teller's obsession with nuclear weapons will likely become a historical curiosity but the Jahn-Teller will persist for all eternity. This, I think, is the real tragedy.

The views expressed are those of the author(s) and are not necessarily those of Scientific American.


Thermonuclear bomb

Nos rédacteurs examineront ce que vous avez soumis et détermineront s'il faut réviser l'article.

thermonuclear bomb, aussi appelé hydrogen bomb, ou H-bomb, weapon whose enormous explosive power results from an uncontrolled self-sustaining chain reaction in which isotopes of hydrogen combine under extremely high temperatures to form helium in a process known as nuclear fusion. The high temperatures that are required for the reaction are produced by the detonation of an atomic bomb.

A thermonuclear bomb differs fundamentally from an atomic bomb in that it utilizes the energy released when two light atomic nuclei combine, or fuse, to form a heavier nucleus. An atomic bomb, by contrast, uses the energy released when a heavy atomic nucleus splits, or fissions, into two lighter nuclei. Under ordinary circumstances atomic nuclei carry positive electrical charges that act to strongly repel other nuclei and prevent them from getting close to one another. Only under temperatures of millions of degrees can the positively charged nuclei gain sufficient kinetic energy, or speed, to overcome their mutual electric repulsion and approach close enough to each other to combine under the attraction of the short-range nuclear force. The very light nuclei of hydrogen atoms are ideal candidates for this fusion process because they carry weak positive charges and thus have less resistance to overcome.

The hydrogen nuclei that combine to form heavier helium nuclei must lose a small portion of their mass (about 0.63 percent) in order to “fit together” in a single larger atom. They lose this mass by converting it completely into energy, according to Albert Einstein’s famous formula: E = mc 2 . According to this formula, the amount of energy created is equal to the amount of mass that is converted multiplied by the speed of light squared. The energy thus produced forms the explosive power of a hydrogen bomb.

Deuterium and tritium, which are isotopes of hydrogen, provide ideal interacting nuclei for the fusion process. Two atoms of deuterium, each with one proton and one neutron, or tritium, with one proton and two neutrons, combine during the fusion process to form a heavier helium nucleus, which has two protons and either one or two neutrons. In current thermonuclear bombs, lithium-6 deuteride is used as the fusion fuel it is transformed to tritium early in the fusion process.

In a thermonuclear bomb, the explosive process begins with the detonation of what is called the primary stage. This consists of a relatively small quantity of conventional explosives, the detonation of which brings together enough fissionable uranium to create a fission chain reaction, which in turn produces another explosion and a temperature of several million degrees. The force and heat of this explosion are reflected back by a surrounding container of uranium and are channeled toward the secondary stage, containing the lithium-6 deuteride. The tremendous heat initiates fusion, and the resulting explosion of the secondary stage blows the uranium container apart. The neutrons released by the fusion reaction cause the uranium container to fission, which often accounts for most of the energy released by the explosion and which also produces fallout (the deposition of radioactive materials from the atmosphere) in the process. (A neutron bomb is a thermonuclear device in which the uranium container is absent, thus producing much less blast but a lethal “enhanced radiation” of neutrons.) The entire series of explosions in a thermonuclear bomb takes a fraction of a second to occur.

A thermonuclear explosion produces blast, light, heat, and varying amounts of fallout. The concussive force of the blast itself takes the form of a shock wave that radiates from the point of the explosion at supersonic speeds and that can completely destroy any building within a radius of several miles. The intense white light of the explosion can cause permanent blindness to people gazing at it from a distance of dozens of miles. The explosion’s intense light and heat set wood and other combustible materials afire at a range of many miles, creating huge fires that may coalesce into a firestorm. The radioactive fallout contaminates air, water, and soil and may continue years after the explosion its distribution is virtually worldwide.

Thermonuclear bombs can be hundreds or even thousands of times more powerful than atomic bombs. The explosive yield of atomic bombs is measured in kilotons, each unit of which equals the explosive force of 1,000 tons of TNT. The explosive power of hydrogen bombs, by contrast, is frequently expressed in megatons, each unit of which equals the explosive force of 1,000,000 tons of TNT. Hydrogen bombs of more than 50 megatons have been detonated, but the explosive power of the weapons mounted on strategic missiles usually ranges from 100 kilotons to 1.5 megatons. Thermonuclear bombs can be made small enough (a few feet long) to fit in the warheads of intercontinental ballistic missiles these missiles can travel almost halfway across the globe in 20 or 25 minutes and have computerized guidance systems so accurate that they can land within a few hundred yards of a designated target.


Edward Teller - History

Who Built the H-Bomb? Debate Revives
By William J. Broad

After suffering a heart attack, Edward Teller took a breath, sat down with a friend and a tape recorder and offered his views on the secret history of the hydrogen bomb.

"So that first design," Dr. Teller said, "was made by Dick Garwin." He repeated the credit, ensuring there would be no misunderstanding.

Dr. Teller, now 93, was not ceding the laurels for devising the bomb - a glory he claims for himself. But he was rewriting how the rough idea became the world's most feared weapon. His tribute, made more than two decades ago but just now coming to light, adds a surprising twist to a dispute that has roiled historians and scientists for decades: who should get credit for designing the H-bomb?


The oral testament was meant to disparage Dr. Stanislaw M. Ulam, Dr. Teller's rival, now dead, and boost Dr. Richard L. Garwin, a young scientist at the time of the invention who later clashed with Dr. Teller and now says he would wipe the bomb from the earth if he could.

The New York Times obtained a transcript of the recording recently from the friend with whom Dr. Teller shared his memories. Some historians of science praise Dr. Teller's tribute to Dr. Garwin as candid others fault it as disingenuous.

In any event, the recognition of Dr. Garwin is surprising because he is not usually seen as having a major role in designing the hydrogen bomb. In fact, he eventually became an outspoken advocate of arms control, battling often with Dr. Teller. The tribute also poses the riddle of how Dr. Garwin's work, done in the early 1950's, could have gone unacknowledged for so long.

"It's fascinating," said Dr. Ray E. Kidder, an H-bomb pioneer at the Lawrence Livermore National Laboratory in California, which Dr. Teller helped found and once directed. "There's always been this controversy over who had the idea of the H-bomb and who did what. This spells it out. It's extremely credible, and I dare say accurate."

Dr. Priscilla McMillan, a historian at Harvard who is working on a book about the early H-bomb disputes, agreed, saying the tribute sounded right. She added that Dr. Teller might have done it to "square things with God" after his 1979 heart attack.

One of the most controversial figures of the nuclear era, Dr. Teller played central roles in inventing the atomic and hydrogen bombs, and in destroying the career of Dr. J. Robert Oppenheimer, who in World War II had run the laboratory in the mountains of New Mexico that gave birth to the atomic bomb. Afterward, though, he questioned the morality of devising an even more powerful weapon, and amid the anti-Communist paranoia of the McCarthy era, the government stripped him of his security clearance. The schism among scientists over his fate lasts to this day.

In the process, Dr. Teller became a hero to conservatives but was disparaged by liberals as the role model for Dr. Strangelove, the fictional mad scientist of Stanley Kubrick's 1964 film who was fixated on mass destruction.

Dr. Garwin, during the design effort a half-century ago, was a 23- year-old faculty member at the University of Chicago who was working during the summer break of 1951 at the New Mexican weapons laboratory, known as Los Alamos. Over the decades, he rose to prominence, often advising the government on secret matters of intelligence and weapons.

In an interview, Dr. Garwin said Dr. Teller was correct to include him among the bomb's designers, likening himself to its midwife. "It was the kind of thing I do well," he said of joining theory, experiment and engineering to make complex new devices.

But he added, "If I could wave a wand" to make the hydrogen bomb and the nuclear age go away, "I would do that."

Now 73, Dr. Garwin is an experimental physicist who for decades has worked at the International Business Machines Corporation and is now a senior fellow at the Council on Foreign Relations in Manhattan. He backs such arms control measures as the Comprehensive Test Ban Treaty to outlaw all nuclear explosions.

A theoretical physicist, Dr. Teller is a senior fellow at the Hoover Institution at Stanford and director emeritus of the Livermore weapons laboratory. He was an ardent advocate of the Reagan administration's Star Wars antimissile plan and, more recently, has promoted the idea of manipulating the earth's atmosphere to counteract global warming.

If Dr. Teller's version of events is right, he and Dr. Garwin were the main forces behind one of the most ominous inventions of all time, a bomb that harnessed the fusion power of the sun.

Dr. Teller had championed the goal since the early 1940's, long before the atomic bomb flashed to life. His basic idea was to use the high heat of an exploding atomic bomb to ignite hydrogen fuel, fusing its atoms together and releasing even larger bursts of nuclear energy. But no one working at Los Alamos could figure out how to do that.

The credit dispute has its roots in a conversation Dr. Teller had in early 1951 with Dr. Ulam, then a mathematician at Los Alamos. Afterward, a new plan emerged.

The idea, known as radiation implosion, was to build a large cylindrical casing that would hold the atomic bomb and hydrogen fuel at opposite ends. The flash of the exploding bomb would hit the case, causing it to glow and flood the interior of the casing with radiation of pressure sufficient to compress and ignite the hydrogen fuel.

No one knew whether the idea would work. And studies of it were slowed by ill will between Dr. Teller and Dr. Ulam, as well as debates at the weapons laboratory over whether building a hydrogen bomb was ethical and smart, given its potentially unlimited power.

Dr. Garwin arrived at Los Alamos in May 1951 from the University of Chicago, where he had been a star in the laboratory of Enrico Fermi, the Nobel laureate and arguably the day's top physicist. Dr. Garwin had been at Los Alamos the previous summer and, intrigued by the work, had come back for another atomic sabbatical.

In the interview, Dr. Garwin recalled that Dr. Teller had told him of the new idea and asked him to design an experiment to prove that it would work - something the Los Alamos regulars failed to do. "They were burnt out" from too many rush efforts to build and test prototype nuclear arms, Dr. Garwin recalled. "So I did it."

By July 1951, after talking at the weapons laboratory with physicists and engineers, he had sketched a preliminary design. Of its features, Dr. Garwin said, "There is still very little I'm allowed to say."

He continued working on the design until he went back to Chicago that fall. Then, as momentum built at Los Alamos for the H-bomb, many experts joined the design effort, which was finished in early 1952.

The prototype bomb stood two stories high. In November 1952, it vaporized the Pacific island of Elugelab, a mile in diameter. Its power was equal to 10.4 million tons of high explosive, or about 700 times the power of atomic bomb dropped on Hiroshima.

Unlike its atomic predecessors, the hydrogen bomb theoretically had no destructive limits. Its fuel was cheap, and its force could be made as large as desired. Scientists talked of doomsday weapons big enough to blow the earth's atmosphere into space, or to raise ocean waves that crushed whole nations.

Many books and articles were written about the dark feat. Most mentioned Dr. Teller and Dr. Ulam and their rivalry. Few if any mentioned Dr. Garwin's role. All details of the invention were shrouded in secrecy to try to keep Washington's foes in the dark.

The backdrop to Dr. Teller's testament is the reactor accident in Pennsylvania at Three Mile Island in March 1979. As the nation panicked, Dr. Teller, an ardent backer of nuclear power, went on a public relations blitz to insist that the crisis was one of politics, not technology. In May 1979, he stressed the point to Congress.

The next day, Dr. Teller, then 71, suffered a heart attack.

"He called me from the intensive care unit," recalled Dr. George A. Keyworth II, a friend of Dr. Teller's at Los Alamos who later served as President Ronald Reagan's science adviser. He said the elder physicist began the call with two assertions: "Heart attacks are painful, and I have discovered that I am not immortal."

Dr. Keyworth recalled: "He was frightened, like a child."

Upon release from the California hospital, Dr. Teller came to Los Alamos to recuperate. He sat down with Dr. Keyworth in September 1979 to detail his H-bomb views. A copy of the transcript, which Dr. Keyworth recently gave The New York Times, ran to 20 pages.

It was a long rebuttal of the idea that Dr. Ulam played any role in developing the hydrogen bomb. Instead, Dr. Teller asserted, he alone made the key theoretical breakthrough after a decade of work. Then, he said, he told Dr. Fermi's star pupil about it, "and I asked him to put down a concrete design" and make it "so hard that there should be the least possible doubt about it."

"So that first design was made by Dick Garwin," Dr. Teller said. "It was then criticized forward and backward. In the end, it stood up to all criticism."

Dr. Teller said the scientists who worked out the details of the design were Dr. Marshall Rosenbluth and Dr. Conrad Longmire. After Dr. Garwin went back to the University of Chicago in the fall of 1951 and Dr. Teller returned to Los Alamos in December 1951 to check on progress, "I found that the calculations came out just as I had expected" and that "the design remained unchanged."

"And therefore, as far as I'm concerned, the preparation for the hydrogen bomb was completed by Dick Garwin's design."

In an interview, Dr. Keyworth judged that Dr. Teller's memory at that time "was as good as it gets," and he said Dr. Teller put no restrictions on how to treat the testament. "He simply had a near-death experience," Dr. Keyworth said, "and was thinking of his place in history."

Two years later, at a meeting in Italy of a dozen scientists including Dr. Garwin, Dr. Teller alluded to the younger man's role in public. "The shot," he said, "was fired almost precisely according to Garwin's design."

After that, Dr. Teller and Dr. Garwin clashed for years over Star Wars, which Dr. Teller helped create and Dr. Garwin criticized as a dangerous fantasy.

Silence ruled afterward. Dr. Teller, in his 1987 book, "Better a Shield Than a Sword," did not mention Dr. Garwin's design in a long account of the H-bomb's development. Nor did Dr. Teller's biographers, Stanley A. Blumberg and Louis G. Panos, authors of "Edward Teller: Giant of the Golden Age of Physics" in 1990, though they had a transcript of the testament.

In an interview yesterday, Dr. Teller stood by his 1979 portrayal. "He filled in the details very effectively," he said of Dr. Garwin. "He made the design and that was it." And Dr. Teller denied slighting Dr. Garwin in earlier accounts of the breakthrough. "He was a good man who did it in record time."

That judgment was lost to history, however. In 1995, Richard Rhodes, in his book "Dark Sun: The Making of the Hydrogen Bomb" found that Dr. Teller actually delayed the bomb's development and made no mention of Dr. Garwin's role.

In an interview, Mr. Rhodes said that in praising the 23-year-old outsider, Dr. Teller was "essentially saying the guys at Los Alamos couldn't cut the mustard." And that assertion, he said, was false.

But Dr. McMillan of Harvard disagreed, saying that while Dr. Teller could be combative and vindictive, he was also generous and fair. The testament, she said, should probably be taken at face value.

Few players in this drama survive, making it difficult to clear things up.

Dr. Jacob Wechsler, who was a young man on the hydrogen bomb team, said the Los Alamos regulars, not Dr. Garwin, were the real stars. "We had to hit this with a sledge hammer," he said.

Dr. Rosenbluth, a main H-bomb designer at Los Alamos, said his own role was underplayed in the testament but that nevertheless he substantially agreed with Dr. Teller. "Dick understood physics," Dr. Rosenbluth said, "and certainly produced the embodiment thatwas actually constructible."

He added that Dr. Garwin was virtually unique at Los Alamos in his ability to bridge gaps between experts in different fields.

"I was a pure theorist, and there were a lot of experimental engineering types, but there weren't many people able to serve as a link between the two," Dr. Rosenbluth said. Dr. Garwin was probably the project's intellectual glue, tying many ideas into the successful device, he said.

"He's an extremely brilliant person and has this rare combination of talents," Dr. Rosenbluth said. "Fermi had them. But in the generation after Fermi, Dick may be the best exemplar."

Over the decades, Dr. Garwin said, he spoke publicly of his role in the hydrogen bomb on more than one occasion.

But he added that he was advised early in his career, "You can get credit for something or get it done, but not both."


Edward Teller

Edward Teller was a Hungarian-born American nuclear physicist who was instrumental in the production of the first atomic bomb and the world’s first thermonuclear weapon, the hydrogen bomb. He is also known for his extraordinary contributions to nuclear and molecular physics, surface physics and spectroscopy (particularly the Jahn–Teller and Renner–Teller effects).

Early Life and Education:

Edward Teller was born in Budapest on January 15th 1908 into a rich Hungarian Jewish family. His mother was Ilona Deutsch, a pianist, and his father, Max Teller, was an attorney. He left Hungary in 1926 and moved to Germany. As a student in Munich he lost his right foot under a moving streetcar requiring him to wear a prosthetic foot and leaving him with a life-long limp.

Teller graduated with a degree in chemical engineering at the Institute of Technology in Karlsruhe, Germany. He received his Ph.D. in particle chemistry from the University of Leipzig, Germany in 1930.

Contributions and Achievements:

After working for two years at the University of Gottingen, Teller left Germany in 1933 and moved to Copenhagen for a year working for Niels Bohr.

In 1934 he married Augusta Maria) Harkanyi. They went on to have two children, Paul and Wendy. Teller moved to America in 1935 accepting the position of professor of physics at the George Washington University. His work here included predicting the Jahn-Teller Effect which distorts molecules in certain situations. He also contributed to surface physics and chemistry with the Brunauer–Emmett–Teller adsorption isotherm equation.

Teller became a naturalized U.S. citizen in 1941 and became a part of the Manhattan Project during World War II, working on the first atomic bomb with J. Robert Oppenheimer. Teller was also interested creating a fusion weapon (hydrogen bomb) and pressed as hard as he could for its development.

In 1946, Teller left Los Alamos to work at the University of Chicago, returning in 1950 when work on developing a hydrogen bomb was finally approved. Teller worked on the hydrogen bomb project, helping devise the Teller-Ulam two stage thermonuclear bomb design. The H-bomb was successfully tested in the Pacific in 1952.

In 1952 Teller accepted the positon of professor of physics at the University of California, Berkeley, a position he kept until 1960.

Teller also became associate director of the Lawrence Livermore National Laboratory from 1954 to 1958, and from 1960 to 1965, being the director for two years from 1958 to 1960.

Teller was a recipient of the the Enrico Fermi Award, Albert Einstein Award, the National Medal of Science and the Harvey Prize from the Technion-Israel Institute.

He was an active campaigner for civil defense from the 1950’s. Teller also worked as a senior research fellow at the Hoover Institute, where he studied the international and national policies of energy and defense. A few of the notable books he has written include “Conversations on the Dark Secrets of Physics Better a Shield Than a Sword”, “Pursuit of Simplicity” and “Energy from Heaven and Earth”.

Later Life and Death:

Edward Teller died in Stanford, California on September 9, 2003. He was 95 years old. The same year he was honored with the Presidential Medal of Freedom.


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